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GABE NEWELL, VALVE Y STEAM (3): SteamOS

El 23 de septiembre del año pasado, Valve anunció su propio sistema operativo, su propio joystick y las máquinas que lo correrían. Enterate de todos los detalles en esta revisión.
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Por: Maximiliano Baldo

Ya han pasado varios meses desde los sucesivos anuncios de SteamOS, Steam Machine y el Steam Controller; tres piezas que marcan la jugada de Gabe Newell y Valve para “conquistar el living”, como se dice por ahi. Mas precisamente, son las herramientas de las que se valdra Gabe para llevar a Steam a nuestros televisores de la manera mas practica que pueda encontrar. No es que hoy en dia un usuario con un poco de conocimiento no pueda simplemente realizar una conexion HDMI desde su torre a la TV; el problema es que no existe una combinacion entre simplicidad y rendimiento que satisfaga las necesidades del gamer promedio, algo en lo que influye la necesidad de utilizar mouse y teclado, perifericos primordiales del usuario de PC, pero muy incomodos de utilizar mas alla del area designada a la computadora.

Asi, Valve puso manos a la obra y comenzo a diseñar los componentes que hoy conocemos y de los que ya sospechabamos de antes, gracias a patentes filtradas y otros fuertes rumores que recorrian la Red de Redes. Lo que se termino anunciando causo una gran variedad de reacciones; es evidente que resulta ser uno de esos casos en los que hay que probar el combo completo (sistema operativo, maquina, control) para emitir una opinion concreta, pero, por lo pronto, ya varias cosas se saben al respecto.

1. STEAMOS, EL SISTEMA OPERATIVO DE VALVE

El primero de los anuncios realizados por Valve fue el de SteamOS, un sistema operativo basado en Linux que estaria enfocado en mejorar la performance de nuestros juegos, sacandole todo el jugo a los componentes de la maquina. Ya se sabe que Gabe no tiene mucha simpatia por la version 8 de Windows, llegando al punto de llamarlo una “catastrofe” para la industria de los videojuegos, en buena parte debido a las restricciones y el nivel de control que imponia a la industria gamer. De ahi se desprenden sus declaraciones positivas hacia Linux, alegando que “los sistemas de codigo abierto son el futuro de los videojuegos,” y apuntando en esa direccion a partir de ahi.

Newell clama que Valve ayudara a los desarrolladores que deseen hacer juegos compatibles con Linux. La reaccion de la industria fue considerablemente positiva, con figuras como Markus “Notch” Persson (Mojang, Minecraft) admitiendo que esto era una gran noticia, o la gente de DICE (Battlefield) y The Creative Assembly (Total War) prometiendo que darian soporte para Linux y SteamOS en sus juegos. Por otro lado, Valve no busca encasillar sus propios juegos en SteamOS. La idea no es obligar al jugador a adquirir una nueva consola (o una nueva PC) solo porque habra titulos exclusivos, sino proveer una mejor experiencia de juego que, al fin y al cabo, es lo que realmente deberia contar.

SteamOS seria un sistema gratuito y abierto, de manera que cualquiera tendra acceso al codigo fuente para intentar mejorarlo o modificarlo. Se espera que su versatilidad le haga evolucionar mas alla del uso gamer, pudiendo utilizarse para practicas laborales y de oficina. Es un gran punto de inicio para los planes de Valve, y un producto que los fanaticos del software ya quieren examinar a fondo.

La primera version de SteamOS se puede descargar en este link

2. STEAM MACHINE, LA MÁQUINA EN CUESTIÓN

Por mucho tiempo floto en el aire el rumor de la “Steam Box”, la consola oficial de Valve para competir con Sony, Microsoft y Nintendo; pero por todo ese mismo tiempo resultaron ser puros rumores… ¿o no? El segundo anuncio de Valve vino a confirmar que, si, se estaba trabajando en una especie de consola (o consolas) destinada a formar parte de nuestro living, y luego se conocieron datos un poco mas especificos.

Las denominadas Steam Machines seran, lisa y llanamente, PCs de living. Valve tiene previsto varios modelos de la misma, con mayor o menor poder de procesamiento, pero todas ellas lo suficientemente poderosas como para ejecutar correctamente hasta los juegos mas modernos. Al ser mayormente PCs, sera posible abrirlas y modificarlas a gusto, añadiendo mejores componentes. Segun reportes, su arquitectura esta pensada para mantener la CPU, el GPU y la fuente de poder separadas, garantizando asi un mejor flujo de aire entre sus partes, mejorando la ventilacion y reduciendo el nivel de ruido.

Valve se encargo de enviar durante los pasados meses prototipos a usuarios y sitios especializados, para dar una idea de lo que las maquinas tendran para ofrecer cuando sean lanzadas el año que viene, aunque claro, si hay algo que puede llegar a preocupar es que para armar una de estas Steam Machines con los componentes incluidos en estos primeros modelos el jugador deba invertir una cantidad significativamente mayor a la del costo de una consola actual.

Los prototipos recibidos por los afortunados 300 usuarios varian entre dos modelos diferentes, muy poderosos ambos, utilizando procesadores 3.2GHz quad-core i5-4570 y 3.5GHz i7-4770 y 16GB de RAM. Las placas de video elegidas para los modelos son cuatro diferentes: desde una GTX 660 –una placa que que puede correr juegos a 1080p– hasta GTX Titan en los extremos, y GTX 760 y GTX 780 en las gamas media – aunque todos los componentes iniciales son de Intel y Nvidia, Valve aseguro que su sistema operativo sera compatible con todas las marca (y cuando decimos otras marcas, por supuesto que decimos AMD). Un disco rigido hibrido de 1TB y una fuente de 450W cierran el paquete de un gabinete apenas mas grande que la “primera” PlayStation 3 Slim (30cm x 31.5cm x 7.36cm).
Lo mas interesante de este sistema es que cualquiera podra fabricar su propia Steam Machine, siguiendo algunas pautas basicas establecidas por Valve para asegurarnos de que podra funcionar correctamente con SteamOS y Steam. Eso significa que podria considerarse la fabricacion de Steam Machines a nivel local, nacional, reduciendo el costo final del aparato. Ese puede ser un movimiento mas acertado, pues al comparar la curva costo/beneficio de una Steam Machine con otras consolas en el mercado, muchos se interesaran mas por la maquina de Valve.

A fines del mes pasado la compañia iBuyPower presento el primer prototipo de una Steam Machine no desarrollada por Valve. La maquina, que tiene fecha de salida estimada para el mes que viene, tendra un costo de 499 dolares (el precio de una Xbox One en Estados Unidos). La PC, que incluira un procesador AMD y una placa de video AMD Radeon R9 270 –aunque no se ofrecieron mas detalles–, correra los juegos disponibles actualmente en Linux sin problemas a una resolucion de 1080p y 60 cuadros por segundo, segun la compañia. Tambien mostraron imagenes del “gabinete”, que aseguran sera mas grande que una PlayStation 4 pero mas chico (que no es muy dificil) que una Xbox One. Veremos que pueden ofrecer los muchachos de iBuyPower por ese precio.

3. STEAM CONTROLLER, TOMANDO EL CONTROL

Pero no importa que tan comodo resulte tener una PC conectada a nuestro televisor; el verdadero problema es el control de lo que vemos en pantalla. ¿Como emular los comandos de mouse y teclado de la manera mas practica e intuitiva posible? Valve penso mucho en eso y decidio que opcion pasaba por algun tipo de control que pueda competir con los perifericos basicos del gamer de PC, mostrando ademas una considerable simplicidad para no abrumar al jugador. La idea que se barajo fue la de un gamepad que cumpla con esos requisitos… y se barajo mucho, porque Valve debio pasar por una buena cantidad de prototipos hasta llegar a lo que estaba buscando: el denominado Steam Controller.

Este gamepad especial fue el tercer gran anuncio de Valve, y tambien el mas debatido. Su diseño muestra dos trackpads en lugar de los sticks analogos a los que tanto nos hemos acostumbrado, pero la idea detras del cambio es muy interesante. Estos trackpads circulares seguiran el movimiento de nuestros pulgares y podran actuar como mouse, permitiendo un nivel de sensibilidad muy superior al de los sticks. Tambien se hace especial hincapie en la pantallita tactil que tendra lugar en el centro mismo del gamepad, en donde podremos acceder a opciones del juego y mas; siempre que los desarrolladores le den uso, claro; aunque seria muy interesante si pudiesemos escribir mediante un tecladito virtual en dicha pantalla, lo que seria un acierto.

Todos los botones y posiciones de trackpad son configurables, de manera que podremos ajustar cada juego a nuestro gusto personal. El diseño simetrico del control de steam lo hace perfecto para personas zurdas, pues la configuracion de todo el pad podria invertirse con una sola orden. Para mejor, debido a que el Steam Controller emula mouse y teclado, cada juego de Steam (incluso los mas viejos) ya esta preparado para utilizarlo; al menos, en teoria. A pesar de todo, no hay que menospreciar el hecho de que estamos acostumbrados a los pads mas tradicionales, y que utilizar algo como el Steam Controller requerira de un cierto tiempo de acostumbramiento. Otro punto que no hay que pasar por alto es que, a diferencia de las Steam Machines, solo Valve podra construir y comercializar el pad.

¿Terminara siendo para nosotros mas caro el control que la consola? Habra que esperar para averiguarlo.

4. OTROS APARTADOS

Recientemente Valve salio a anunciar una herramienta adicional para el gaming de PC, que podra utilizarse tambien con nuestras Steam Machines. Se trata de un sistema de streaming de juegos, pero en nuestro propio hogar. Valve explica que, mediante el uso de este sistema, una PC principal serviria para ejecutar el juego, codificando audio y video para enviarlo a la maquina en la que estemos jugando; desde la cual nosotros enviariamos la entrada de datos—es decir, teclado, mouse, gamepads—a la PC de origen. Este sistema fue desarrollado por Nvidia y, como podemos ver en la foto, esta implementado en su consola portatil Shield.

Esto puede traer grandes ventajas. Por ejemplo, poder jugar un juego de altos requerimientos en una laptop que claramente no posee ese potencial, lo que tambien implica poder jugar desde cualquier rincon de la casa sin necesidad de trasladar la computadora principal. Esta claro que el rendimiento de esta herramienta dependera de nuestro sistema de red hogareña, pero las amplias opciones de configuracion y actualizacion dan cabida a un potencial muy tentador. El sistema se encuentra actualmente en periodo de beta, pero Valve espera lanzarlo tan pronto como sea posible para todo el que desee experimentarlo, pues sera totalmente gratuito.

Por otro lado, corren fuertes rumores de que Valve estaria experimentando con su propia tecnologia para algun tipo de visor de realidad virtual, que se integraria de manera natural a SteamOS y las Steam Machines. Sin embargo, por el momento se sabe que Valve apoya mucho al proyecto de Oculus Rift, por lo que habra que esperar compatibilidad por ese lado, tambien.

5. EN RESUMEN

La filosofia general de Valve es la de brindar servicios que sean tan abiertos como sea posible, siempre respetando parametros minimos de desempeño. No busca encerrar al usuario en un conjunto especifico e inamovible de especificaciones tecnicas, sino de abarcar un espectro mucho mas amplio. Gabe Newell sabe muy bien que el gaming en PC ofrece algo que las consolas no: flexibilidad y libertad de modificacion. El combo SteamOS/Steam Machine/Steam Controller apunta precisamente en esa direccion, dandole a los jugadores una gran cantidad de opciones para mejorar su experiencia final de juego.

De ahi a que funcione habra que esperar a probar las Steam Machines oficiales, el sistema operativo SteamOS y, especialmente, ese curioso nuevo gamepad. Hasta entonces, siempre podemos soñar, pensando que el gordo Gabe parece tener siempre una carta escondida, esperando el mejor momento para sonreir y mostrarla a todos en la mesa.

(Esta nota salio publicada originalmente en el numero 112 de Revista Loaded)

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