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FUTUROLOGÍA: PC en 2014

El gamer de PC sabe que siempre tiene las de ganar, ¿pero pensarán lo mismo los productores de videojuegos que una vez más se las arreglan para dejarlos de lado?
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Por: Leon Valle

Durante los ultimos años, y despues de un periodo oscuro a principios de siglo, la PC como plataforma de juegos se vio renacer, al mismo tiempo que el concepto de ‘la computadora de escritorio’ ha caido en desuso. Si uno revisa las estadisticas, en una economia que favorece los dispositivos “casuales” como portatiles o tabletas, las ventas en bruto del mercado de PC han descendido un 10 por ciento… excepto el marcado gamer, a fuerza del importante volumen de componentes de alto valor que mantiene a Nvidia y AMD en la cresta de la ola.

El publico de PC, elitista en su naturaleza, ha sumado durante los ultimos tres años, cuando los juegos multiplataforma empezaron a mostrar una diferencia significativa respecto de sus contrapartes de consola, a una importante porcion del mercado. La casi decada que le tomo a Microsoft y Sony lanzar nuevos sistemas tuvo un innegable costo en la calidad de los productos, y eso hizo que los mas impacientes (motivados no solo por el aspecto tecnico sino tambien por la conveniencia economica a largo plazo) volvieran al primer amor.

Los adeptos al teclado y mouse, tiene un año que puede ser el primero de un cambio de paradigma definitivo, si el evangelio de Newell se cumple y pueden quitarle protagonismo a Windows. La llegada de las denominadas Steam Machines es todo un evento, que toma mas de un elemento de las consolas: plantear un sistema sencillo de utilizar, con un precio accesible y que permita el traslado de la experiencia de juego al comedor. Pero hemos hablado bastante del concepto de Valve y lo que consideramos lo puntos a favor y en contra paginas atras, ademas de hacer un repaso por los trece modelos presentados en la reciente CES en la cobertura del evento, por lo que en nos concentraremos en otros aspectos de lo que se puede esperar para este año para la plataforma.

Nvidia es la compañia que ha presentado los que probablemente sean los productos mas prometedores para este 2014. Y es justamente la compañia que, sin abandonar sus raices, haya dado mas impulso a llevar aspectos del juego de consola a la PC.

El reciente modelo GTX 750 de la empresa corre Titanfall a 60fps y 1080p con un procesador de gama media, algo sorprendente considerando que la placa cuesta poco mas de 2000 pesos en nuestro pais.

Project Shield, que eventualmente se convirtio en Shield a secas, es una consola portatil para juegos de Android que muestra su verdadero potencial cuando se lo utiliza en su funcion secundaria: la transmision de juegos de Steam que se esten ejecutando en una PC dentro de la misma red gracias a la tecnologia GameStream, que solo precisa de una placa de video de la familia GTX 650 o superior. La transmision de juegos es parte importante de la propuesta de Valve tambien, porque permite al jugador que ya tiene una PC potente, utilizar un sistema de menor poder en otra habitacion – de ahi la idea de Steam Machines de 100 dolares.

Y si Nvidia se decidiera, podria llevar el concepto de la Shield un nivel mas alla y ofrecer, en lugar de una portatil inconveniente, un dispositivo individual del mismo tamaño (como un Apple TV o una Vita TV) que se pudiera utilizar con un control de Xbox 360 o incluso el Steam Controller, y se conectara directamente a la TV. Una OUYA para juegos AAA, dirigida casi exclusivamente al jugador de PC.

Cuando al concepto de una PC/consola le sumamos la tecnologia del nuevo chip para moviles Tegra K1, presentado en la pasada CES (pueden leer un informe en este mismo numero), las posibilidades aumentan significativamente. La capacidad grafica y de procesamiento del Tegra K1 permite ejecutar sin mayores inconvenientes motores como el Unreal Engine 4, volviendo un potencial sistema hogareño una bestia de tamaño reducido en la que convergerian el gaming de PC con las propiedades de Android, en el televisor.

Y asi como las consolas miraron a la PC para entender que la generacion de contenido es parte fundamental de un sistema actual, e incluyen la transmision directa a portales como Twitch, Nvidia miro a las consolas para comprender que el jugador de PC tambien buscaba una opcion facil de usar y gratuita para compartir sus experiencias. Nvidia Shadowplay, el software libre de la compañia que incluye como parte de su GeForce Experience (que ademas de permitir la transmision a la Shield busca simplificar la actualizacion de controladores y optimizacion de juegos), es un la respuesta a esa busqueda. Con un impacto minimo en el desempeño (Nvidia asegura que es de menos del 10%), el programa habilita la captura automatica de los ultimos veinte minutos de juego, ofrece grabacion por tiempo ilimitado de partidas con grabacion de voz desde el microfono, y en un futuro, agregara una integracion completa con Twitch para permitir la transmision sin demasiadas trabas.

Nvidia parece interesada en mejorar el gaming en PC un poco mas alla de a las convenciones de calidad grafica se refiere, atacando quiza ciertos problemas de fondo o encontrando nuevas formas de ofrecer servicios asociados a sus productos. El concepto de G-Sync tiene algo que ver con eso. Presentado a finales del año pasado, la tecnologia ataca los problemas que la falta de coordinacion entre la tasa de refresco de la placa de video (120Hz) y el monitor (60Hz) generan, y que derivan en lo que se conoce como ‘tearing’ o ‘stutter’ cuando V-Sync esta encendido (que ademas consume recursos a lo loco). G-Sync es una solucion de hardware que se incluye en el monitor y ayuda a regular la tasa de refresco, ofreciendo una sincronizacion perfecta y reduciendo los efectos indeseados clasicos. Es un producto que encarece el costo del monitor y por el momento se encuentra disponible en un panel de Asus de gama media ( TN de 24 pulgadas a 1080p), pero es muy prometedor para los monitores mas grandes, de 2560x1440 que consumen muchos mas recursos de la placa de video y en los que las imperfecciones son mas notorias.

AMD parece empecinada en escupirle el asado a Nvidia, y aseguro que sus propias placas de video pueden sin ningun tipo de hardware adicional ofrecer esa sincronizacion paralela entre placa de video y monitor – solo es necesaria una actualizacion de controladores. La compañia demostro sus ‘tasas de refresco dinamicas’ (que asegura han formado parte de las Radeon por tres generaciones) durante la CES, con resultados mas que notables segun los testigos.

Sea cual sea la compañia que imponga su tecnologia este año, lo importante es que los jugadores de PC se veran beneficiados.

Pero el plato fuerte de AMD para este año es Mantle. La API (siglas en ingles de Interface de Programacion de Aplicaciones) promete revolucionar el gaming en PC, aumentando el desempeño de las placas de video Radeon y reduciendo el trabajo del CPU al reducir los cuellos de botella entre ambos (favoreciendo los sistemas con procesadores de menor capacidad).

La actualizacion de los controladores Catalyst que permitiria habilitar Mantle en Battlefield 4, el primer juego en aprovechar la API, habia sido prometida para diciembre pero finalmente se retraso hasta finales de enero. La espera, sin embargo, valio la pena. Las pruebas iniciales han mostrado una mejora en el desempeño de entre el 10 y el 20 por ciento por sobre DirectX, dependiendo del hardware utilizado (fuese de AMD o Intel). En sus datos oficiales, la compañia promete una mejora de casi el 40% utilizando la placa de video Radeon R9 290X en conjunto con el reciente procesador A10 7700k de la compañia.

Por supuesto que el juego tiene que estar desarrollado para aprovechar esta nueva API, por lo que el exito del proyecto (que es muy prometedor en teoria) depende de la cantidad de recursos que los estudios vuelquen a volver sus juegos compatibles con ella.

Pero por mas tecnologia de graficos que nos quieran meter, todos (no solo los jugadores de PC), sabemos que este es el año de la Realidad Virtual. Y aunque instintivamente todos nos ponemos detras del Oculus Rift, el rey indiscutido para la opinion publica (mucho mas ahora que cuenta con el apoyo de Valve), otros dispositivos veran la luz durante el 2014, y la propuesta de alguno de ellos es tanto o mas interesante que la de Oculus.

CastAR es el proyecto que Jeri Ellsworth, la ex-Valve que levanto una polvareda con su salida de la compañia, desarrollo junto a su colega Rick Johnson y financio a traves de una campaña de recaudo mas del doble de los 400.000 dolares que pedian. CastAR es diferente a Oculus Rift ya que no es un visor de realidad virtual, sino un par de lentes que realidad aumentada que proyectan imagenes 3D de apariencia holografica frente al usuario – se las comparo mas de una vez con el juego de ajedrez holografico de Star Wars: A New Hope.

Pero los usuarios no solo seran espectadores de estos elementos 3D, sino que como si de unos Tony Stark del subdesarrollo se tratase, dos perifericos adicionales, la ‘Varita Magica’ (Magic Wand), un joystick que permite mover los elementos en el espacio; y la ‘Grilla de Rastreo’ (Tracking Grid), mediante la cual sera posible identificar y utilizar objetos fisicos con realidad aumentada.

Los CastAR prometen llegar en septiembre de este año a un precio de 189 dolares, y los juegos de mesa pueden nunca volver a ser iguales. Del lado mas clasico de la realidad virtual esta Sony, con su visor Project Morpheus recien presentado en la GDC.

Las cartas estan echadas para un año que puede ser bisagra para la forma en la que disfrutamos del entretenimiento interactivo.