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FUTUROLOGÍA: Microsoft en 2014

Xbox One llega finalmente en septiembre a la Argentina, ¿pero qué podemos esperar para el resto del año de la consola de Microsoft?
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Por: Leon Valle

Se podria decir que las mas de 3 millones de consolas que Microsoft vendio durante sus primeras cinco semanas de disponibilidad, poco tienen que ver con agotadoras condenas que el publico ‘gamer’ impuso sobre su nueva consola durante gran parte del año pasado.

Impulsiva como siempre, la comunidad paso del odio al amor y viceversa varias veces durante los meses que separaron la presentacion de mayo del debut de la consola en noviembre: entre el DRM, Kinect, los indies, la NSA, la TV, las resoluciones, la salida de ejecutivos y vaya uno a saber que mas, no habia corazon que aguante. Pero al momento de la verdad lo importante, como siempre, fueron los juegos, y el catalogo de Xbox One, junto al indiscutible poder de la marca Xbox pudieron mas que una de las peores estrategias de comunicacion de las que fuimos testigos, desde el confuso lanzamiento de Wii U y los espeluznantes avisos de PlayStation 3 de bebes de plastico flotando en una habitacion blanca.

Los resultados de ventas de diciembre dicen que la tendencia que la generacion anterior lego se mantiene intacta: Microsoft continua dominando en su casa (Estados Unidos), mientras que Sony domina en el resto de los territorios, como Europa y por defecto, latinoamerica – y no es jugarsela demasiado intuir que cuando ambas consolas esten disponibles en Japon, el sistema de Sony dominara la region con relativa facilidad. La tendencia continuo en los primeros meses del año, dando una ventaja ligera a Sony durante enero (aun en USA) pero con un importante repunte de Xbox One en febrero - que algunos atribuyen al bundle de la consola con Titanfall.

Pero el trabajo para el equipo de Xbox recien comienza, porque el desastre del DRM y su retirada, dejo secuelas no solo comunicacionales, sino tambien tecnicas. Mas alla del porcentaje del mercado que continua creyendo que la camara sigue siendo un requisito o que la consola no permite utilizar juegos usados; el sistema operativo, desarrollado por años en paralelo con una infraestructura de servidores con la que estaria en permanente contacto, de repente se encontro extirpado de una de sus principales caracteristicas.

La consola es estable, pero con importantes ausencias desde lo funcional. Y aunque cuestiones como la posibilidad de utilizar comandos de voz personalizados definitivamente no son fundamentales, el paso atras que se dio en lo que al party chat respecta es significativo. La inclusion del Upload Studio, una herramienta de edicion mucho mas robusta y poderosa que su escueta contraparte en la consola de Sony no alcanza para paliar la ausencia de una funcion que ha probado ser una de las mejor aceptadas por el publico de esta nueva generacion.

Las transmisiones desde la consola de Sony representaron un 20 por ciento del total de la programacion de Twitch en los ultimos tres meses, y ese es un enorme nivel de exposicion que Microsoft dejo pasar. La camara de Kinect es mucho mas capaz que la de PlayStation y la calidad de las transmisiones es definitivamente superior - a pesar de que en las dos semanas que pasaron desde el lanzamiento de esta funcionalidad se hayan reportado varios problemas tencios.

Y justamente Kinect, que ha sido en esta segunda version todo lo que el periferico de Xbox 360 prometio desde el punto de vista tecnico, tiene un largo camino por recorrer, en el interes de ofrecer una experiencia que sea superior a aquella con la que los jugadores se han sentido comodos por años (apretar botones); y aunque la interface de la consola (con sus submenus relativamente escondidos) muestra su mejor version cuando es utilizada con comandos de voz, la rigidez de los mismos continua creando una barrera – en particular cuando otros servicios similares como Google Now permiten una comunicacion mas fluida.

De todas maneras cualquier jugador sabe que detalles en el sistema operativo (cuando no rompen nada, claro esta) son el menor de los problemas de una consola, que se reinventa a si misma constantemente – poco tiene que ver la experiencia de Xbox 360 hoy respecto de aquella disponible al momento de su lanzamiento. Si los rumores son ciertos, en marzo Microsoft se encargara de resolver los problemas mas importantes de Xbox Live con una actualizacion.

Pero como siempre, el punto de inflexion son los juegos, y en ese aspecto Microsoft se ha mostrado proactivo pero irregular.

La politica de la compañia ha sido, se puede decir, completamente opuesta a la de Sony. Mientras que el gigante japones puso el foco en los juegos independientes y resigno las exclusividades AAA, Microsoft apunto a la espectacularidad, quiza demasiado. Ademas de hacerse con productos importantisimos como Dead Rising 3 en el lanzamiento y Titanfall (el gran argumento a favor de ‘la nube’) para comienzos de este año, tambien salio a firmar cheques para atraer grandes estudios, a la busqueda de inclinar la balanza a su favor de la forma mas sencilla posible. El resultado son productos fuertes para este año, como D4, Fantasia: Music Evolved, Forza Horizon 2, Quantum Break o Sunset Overdrive, que se suman a Kinect Sports: Rivals y el interesantisimo Project Spark, que ya esta en su fase beta (y que ha demostrado responder a sus usuarios echandose atras con un draconiano sistema de microtransacciones). Fable Legends, si hay que creer en los secretos a voces, se retrasaria para el año que viene.

Black Tusk Studios, el equipo adquirido durante el año pasado, que ademas de estar trabajando en proyectos no anunciados, recientemente se confirmo sera el encargado de desarrollar el siguiente titulo de la saga Gears of War, es otra pieza clave de la compañia, casi tanto como 343 Studios, actualmente trabajando en el proximo Halo. Si los rumores que empezaron a circular a fines del mes pasado son ciertos, Master Chief no llegaria sino hasta el 2015 y veriamos el debut de la ex-franquicia de Epic recien dentro de dos años por lo menos – estimaciones que no suenan en lo absoluto descabelladas.

No esta de mas nombrar el excelente catalogo de juegos multiplataforma planeados para este año, que han sido siempre el plato fuerte de las consolas de Microsoft. Aunque la gran mayoria fueron mencionados en la lista de PlayStation, podemos agregar titulos como The Evil Within, Wolfenstein: The New Order, EA Sports UFC, Dark Souls 2, The Crew, Middle-Earth: Shadow of Mordor, Game of Thrones, y los no confirmados pero esperados proximos juegos de Batman (de Rocksteady), FIFA, Call of Duty y Assassin’s Creed, que dan un panorama de lo que sera el año.

En contraparte, ese especial foco en los estudios grandes y los AAA, relego a los equipos independientes, que desde el primer momento tuvieron inconvenientes para trabajar con la compañia. Y aunque el anunciado programa ID@Xbox, que promete limar asperezas con ese sector de la industria, esta en marcha, la primera tanda de juegos que provenientes de los desarrolladores que se unan a el llegarian recien a finales de marzo. Son 33 los estudios que Microsoft anuncio estan participando actualmente de la iniciativa, con nombres conocidos como Iron Galaxy (Divekick), Crytek (Crysis), Halfbrick Studios (Fruit Ninja), Demiurge Studios (Shoot Many Robots), Double Fine (Brutal Legend) y Vlambeer (Ridiculous Fishing), entre otros.

El programa es una traba innecesaria para una consola que prometia revolucionar el sector, cuando se anuncio que cualquier sistema podria habilitarse como kit de desarrollo – abriendo el panorama a muchos pequeños equipos que quiza no puedan afrontar los costos de los procedimientos tradicionales.

Pero en Xbox One, los juegos son apenas una parte de la propuesta, y por eso algunos parrafos arriba nombre el que quiza sea uno de los titulos mas importantes para Microsoft este año: Quantum Break. El juego de Remedy, del que se ha visto poco pero lo que se ha visto es impresionante desde lo tecnico, no solo es un juego que busque demostrar ‘el poderio de la consola’, sino tambien hacer enfasis en el segundo gran componente de la consola, la television. Los reportes iniciales del juego eran confusos: pasamos de pensar que era una serie producida por Microsoft que afectaba el curso del juego, a entender que las escenas pregrabadas con actores reales forman parte de las cinematicas dentro de la campaña, para finalmente confirmar que las escenas forman parte de la aventura, pero actuan como epilogo o prologo del siguiente nivel/capitulo. “El jugador desbloqueara los capitulos al final de cada episodio jugable,” explico un ejecutivo del estudio en una reciente entrevista. Lo novedoso es que el jugador puede elegir cuando ver el episodio (no necesariamente entre capitulos, aunque es lo ideal), y ademas en que dispositivo hacerlo, ya que estara disponible tanto en la consola como en dispositivos moviles (seguramente a traves de SmartGlass).

Cuando pensamos en la posibilidad de extender el universo del juego a traves de una produccion televisiva, la primera experiencia (reciente) que nos viene a la cabeza es Defiance, aquel MMO que el canal Syfy produjo en conjunto con la serie del mismo nombre, y que resulto en un fracaso. Pero Microsoft esta apostando fuerte al contenido propio, y si el experimento de Remedy resulta atractivo para el publico, puede generar interes por nuevos proyectos del estilo. Que hayan puesto a Steven Spielberg detras de la produccion de la serie de Halo (y a Neill Blomkamp a dirigir, segun los rumores), es una muestra de que Microsoft se lo esta tomando muy en serio – y considerando que la reciente compra de la franquicia Gears of War le garantiza el derecho a cualquier tipo de produccion, le pongo todas las fichas a que sera el proximo proyecto.

Dado que las ventas acompañaron a la empresa, la discusion respecto de la enorme diferencia que los cien dolares que la separan de su competidora inmediata, quedo obsoleta – asi como las teorias de que Microsoft ofreceria una version sin Kinect, el componente individual mas caro del paquete, para recortar el precio de la consola (algo que la empresa ha negado una y otra vez). Pero la posibilidad de que la compañia firme acuerdos con proveedores de internet o cable continua abierta: la Xbox subsidiada con suscripcion del 2012 puede ser el modelo a utilizar en una sociedad con otros prestadores de servicio, que representaria una oportunidad ideal para poner sistemas en las manos de los usuarios. El reciente descuento de 50 dolares que Walmart efectuo en Estados Unidos sobre el precio final de la consola marca claramente la importancia de la diferencia de precio con la competencia.

Y volviendo a los rumores, una consola sin unidad de BluRay pero con mayor almacenamiento tiene todo el sentido: Microsoft se ahorraria un componente que debe pagar licencia, y a la vez, una consola puramente digital le permitiria explorar ese tan temido DRM y hacer que parezca que nos hace un favor.

¿Que queda para la inoxidable Xbox 360, que sigue vendiendo a paso firme? Tanto el modelo con 4GB de almacenamiento (antes el Arcade) como el ‘pro’ de 250GB (antes Elite) mantienen sus precios de 199 y 299 dolares desde hace ya cuatro años, por lo que es muy probable que este año vean un nuevo recorte, seguramente de 50 dolares. Pero si el costo de los componentes le diera el margen, y Microsoft redujera el precio de su modelo mas economico a 99 dolares, romperia el mercado y hasta terminaria de condenar a Wii U – y si no hacen eso, al menos que le pongan algo mas de espacio… 32GB por lo menos.

Microsoft consiguio con el lanzamiento de Xbox One sacarse de encima el enorme peso de la opinion publica. Pero aunque contenido ‘gamer’ para enfrentar este año le sobra, los recientes lanzamientos han mostrado que los productos multiplataforma tienen un desempeño sensiblemente inferior a sus contrapartes en PlayStation 4 en cuanto a resoluciones y fluidez de imagen (fps). Considerando que los productos internos mostraron el verdadero poder de la plataforma, es una situacion que la compañia debe solucionar, asistiendo a los estudios externos durante el desarrollo y familiarizandolos con las herramientas (algunos reportes hablaban de problemas con los controladores de DirectX, algo inconcebible en una consola de la compañia que desarrolla el software).

Pero los jugadores locales en su mayoria tendran que ver por internet todas estas mejoras, porque Xbox One recien llegara en septiembre a nuestro pais. Pero ¿a que precio lo hara? Sony ‘bajo’ el precio de su consola a unos 930 dolares (actualmente 7499 pesos con el dolar a 8 pesos).

Microsoft, con un producto mas caro, ¿llegara a un precio competitivo?

(una version de este articulo fue publicada originalmente en el numero 114 de Revista Loaded)

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